当人们发明了文字,知识的保存及信息的交流就成为可能,为此就需要书写介质,或称书写载体。

当人们发明了文字,知识的保存及信息的交流就成为可能,为此就需要书写介质,或称书写载体。知识的保存及交流,对于文明的发展有极伟大的作用,所以,书写载体也就极为重要。

在中国人发明造纸术之前,世界上有许多种不同的书写载体。

在两河流域,以泥板为书写介质,过于笨重。

在埃及,人们用的是纸草纸,用生长在尼罗河三角洲沼泽地带的一种植物纸草(或称纸莎草)加工而成。在古希腊文化的产生和发展中,由埃及进口的这种书写介质起了重要作用,贡献甚巨。随着纸草纸被广泛使用,纸草资源接近灭绝,纸草纸这种介质也就消失了。

希腊人还在羊皮上书写,称为羊皮纸,不过,过于昂贵,价格应该超过丝织品。

在印度,人们曾用贝多树叶或桦树皮等,经简单加工后作为书写载体。用树叶写的佛经,称贝叶经,十分珍贵。

在造纸工艺发明之前,我们的祖先用的是竹简木椟或丝织品。

所有这些介质,或过于笨重、或不易保存、或过于昂贵、或原材料可能用尽,都有自身难以克服的缺陷。

按《后汉书·宦者列传》:“(蔡)伦乃造意,用树肤、麻头及敝布、鱼网以为纸。元兴元年(105年)奏上之,帝善其能,自是莫不从用焉,故天下咸称‘蔡侯纸’。”不能排除纸的出现可能更早些,而可用于书写载体的纸应该出于蔡伦,当然真正起决定性作用的可能蔡伦管理下的那些工匠们。

纸的优越性是不言而喻的:轻便、原料廉价且丰富、易于保存、可以用于印刷。在不算很长时间里,在中国就完全取代了竹简木椟,并传播到东亚诸国及西域。中国古代有不少发明西传,其中造纸术的西传,记载最为详实明确。

751年唐军在中亚(怛罗斯)败于阿拉伯(黑衣大食),被俘唐兵中有造纸工匠,于是造纸术传到了撒马尔汗,794年再传至其首都巴格达,这在阿拉伯文献中有明确的记载。约四百年后,再经北非传入阿拉伯人统治下的西班牙,再传入欧洲大陆意大利等地,这也有明确的年代记载。在此之前,欧洲人也曾从阿拉伯进口过纸张。

当世纪初纸草资源逐渐枯竭,这就不能不严重影响西方文明的存在和发展。当时也有用羊皮纸的,可是太昂贵了,抄写一本《圣经》竟需要大约三百只羊的皮。文化的传播和保存代价过高,欧洲就不得不逐渐进入黑暗时期。

经过数百年的黑暗时期后,造纸术传入欧洲。在这之前,欧洲的文化是什么?是教会的繁琐哲学及宗教事件记载,还有宗教诗歌、行吟诗、韵文骑士文学,前者不需要传播,后面几种则不需要写成文字也有可能传播。只有教会掌握点与基督教相关的文化知识,许多国王、大臣都是文盲,更何况一般人。

文艺复兴的发生有着许多条件,但是,纸的传入应用,有了适当的文字载体,应该是物质条件之一。下面的年表就可以看出纸的重要:

1150年造纸术传入西班牙(注意这是指造纸术,纸的传播应早于造纸术。)

1274年造纸术传入意大利(1350年传到法国,1390传到纽伦堡,1494年传到英国。)

1307年但丁神曲

约1350年在意大利、法国等地开始有书籍出售

1353年薄伽丘十日谈

1387年乔叟坎特伯雷故事集

1445年古登堡首次在欧洲活字印刷宗教诗歌

至于马基雅维利(君王论1513)、马丁路德(95条纲领1517)、拉伯雷(巨人传1543)、莎士比亚(罗密欧与朱丽叶1591)、塞万提斯(堂吉诃德1605),那就更晚的多了。

如果没有纸的传入,但丁、薄伽丘等人的著作最多只能以羊皮纸抄写,存在某教堂中(如果他们愿保存),其人文主义思想不可能传播,也不可能为文艺复兴作出贡献。如果没有纸,书籍的出售(因而可较自由的流传)是不可想象的。至于印刷,没有纸更不可能。

在造纸术传入欧洲一百多年后,文艺复兴运动的曙光在欧洲出现,这不能说只是一种巧合。无法想象,没有能广泛流传的书刊,怎能有伟大的文艺复兴。当然文艺复兴的产生有其内在深刻原因,纸的出现只是提供了一种条件而已,但这个条件是必要的。

从八世纪始,阿拉伯世界有一段极辉煌的文化发展时期,这恰也是在造纸术传入一百多年后。这也可以看作纸对文明的重大作用的旁证。

由于纸草纸的名称和纸接近(英文纸草纸papyrus和纸paper也接近),就有人混淆二者,有意或无意贬低中国人发明造纸术的伟大意义。

纸和纸草纸有着根本的区别。纸草纸只将一种植物纸草去皮、挤压后粘连而成,其纤维并未分解,仍然保留自然的次序。从原则上说,纸草纸和中国的竹简、印度的贝叶相同,都是对自然存在的植物材料进行了简单的加工而成。

而纸在生产过程中的关键是打破了植物纤维的原有排列,使之重新无规则交叉排列,根本上不同于纸草纸和以往的其它文字载体,这样就可能有大量不同类的植物用于造纸。同时,这也就使造纸工艺(按古代的标准)变得极复杂。

大体上说,传统造纸要经发酵去胶、蒸发、漂白、打浆、捞纸、凉干等过程,有些工序用时很长,需几十天,甚至几个月时间。现代造纸技术已经有了极大的进步,但是,一些关键工序仍被保留着,当然不会再用人力或水力了。

无法想象,粘连在一起的纸草纸怎么能上印刷机,如果没有书籍的印刷,近代文明如何产生?

任何低估造纸术在近代文明产生过程中的作用都是不适宜的,把纸草纸和纸混淆更绝对不应该,如果不是无知,就只能是别有目的。

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显而易见,没有纸的出现,印刷术是不可能实现的,书籍出售也是难以想象的。没有这些,怎能有近代文明发展。如果老夫断言,若没有中国造纸术的传入,欧洲还会停留在黑暗时代,这未免武断,且不能这样去看历史。但是,若说欧洲的历史发展可能会停滞更长一些时间是完全可能的。

如果中国人没发明造纸术,阿拉伯人、欧洲人或其它地方的什么人迟早也会发明的,但会晚多长时间?

有一点是必须注意的。中国的其它几大发明,如磁针指向、黑色火药等,其事物本身皆是自然存在的,发现它,或经过简单的混合后发现它,都不是不可思议的。唯有造纸,是一个打破植物纤维组合而重组的相当复杂的物理化学变化过程,且其加工过程是如此漫长,绝不是一个偶然事件给人带来的惊奇甚至惊喜而能发现的。

按《天工开物》的描写,传统的造纸术为:“在芒种前后登山砍竹,截断五七尺长,在塘水中浸沤一百天,加工捶洗以后,脱去粗壳和青皮。再用上好石灰化汁涂浆,放在楻桶中蒸煮八昼夜,歇火一日,取出竹料用清水漂洗,更用柴灰(草木灰水)浆过,再入釜上蒸煮,用灰水淋下,这样十多天,自然臭烂。取出入臼,舂成泥面状,再制浆造纸。”此记载,和后来的民间土法造竹纸过程大体相同。人工打浆需要极重的体力劳动,很难想象人们会闲了无事,把树皮、麻头、破布、渔网之类沤烂,再没完没了使劲打,直到纸浆出现。

事实上,最早在西班牙建立的欧洲第一家造纸厂,仍在延用中国的传统工艺。更早些时间,即在欧洲人从阿拉伯人那里进口纸张之后,欧洲也还没有自己在研发造纸术的任何迹象,那怕是最原始的和造纸术有关的活动。

基于此,对于中国古人发明造纸术的伟大意义不论怎样高估也不过份。其它一些中国古人的伟大发明,如指南针、船舵、船分隔密封舱、火药、管式发射武器、印刷术等,对于世界文明的发展都有重要贡献,但是,造纸术应该更突出一些,不是其它这些发明能比的。原因之一是除造纸术外,那些发明别处的人们也可能会去做,而造纸术则看不出这一点。

相信随着社会发展,文字载体有了需求,自然会有比羊皮纸更合适一些的东西出现,也许会比纸草纸更强些,只是实看不出来有发明用树皮去造纸的迹象。

只是没有纸,怎么印刷?没有印刷,现代文明如何出现?

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纸的发明和传播的事实,都是确证无疑的,至于所作推论,按老夫的观念,也是合情合理的。

老夫无论如何也想不明白的是在一世纪的中国,人们怎么能发明造纸术:怎么会涉足于打破植物纤维组合而重组的复杂过程。

究竟是什么事物、工艺或其它因素能启发古代中国人去发明造纸术?

最后再说一句,不要把心思都放在为古代中国人的贡献骄傲上了,还是多想想我们做了些什么和应该做些什么,才配得上有那样的祖先。

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